Tags

, , ,

American Gods ble utgitt i 2001 og er Gaimans fjerde roman. Den er en fantasy roman om en mann kalt Shadow.

rp_american-gods.jpegShadow slipper ut av fengsel to dager etter at kona blir drept i ei bilulykke. Shadow legger ut på ei reise gjennom Amerika. På denne reisa samler han sammen myter og historier som amerikanerne hadde med seg når de kom til landet, og de historiene som allerede eksisterte der.

Mye av Neil Gaimans American Gods er lokalisert til den delen av Amerika som opptar mest plass på kartet, men minst plass i fantasien: Midtvesten. Rundt kanten av USA finnes steder som har skapt myter, legender, og som har høy status i fiksjonen. New York, Boston, Washington, DC, LA, San Francisco, Silicon Valley, Seattle, New Orleans, ørkenen områder i Arizona og Las Vegas: Disse stedene eksisterer utenfor seg selv, med andre ord; i den kollektive fantasien. Midtvesten, derimot, er hjemmet til byer som Cincinnati, St. Louis, Minneapolis og utallige små og mellomstore byer – steder som kan være fantastisk og unike, men som synes utskiftbare og ansiktsløse til dem, som meg, som ikke kjenner dem. De har ikke lagt inn et bud på å speile den rike populærkulturen.

En av tingene Gaiman gjør i Amerikan Gods – og det er en bok som gjør mange ting og gjør dem godt – er å gjøre Midtvesten til et fasinerende sted. Gaiman er engelsk, men bosatt i Minnesota. Han er i stand til å skildre det amerikanske kjerneområdet med kunnskap som en person bosatt der og med perspektivet til en outsider. Han tar steder som Lookout Mountain, House on the Rock, Center of America og Kairo i Little Egypt og gjør dem til en del av bokens mytologi. Det er, så vidt jeg vet, den første store fantasy boken som gjør dette. I Gaimans hender, blir Midtvesten et oppkomme av historier, som John Crowleys Edgewood, Charles de Lints Newford, Stephen Kings Castle Rock og andre viktige arenaer i det alternative Nord-Amerika, oppfunnet av fantasy forfattere.

American Gods er ikke bare en reiseskildring, men har også en historie å fortelle. Den historien begynner når en mann som heter Shadow blir løslatt fra fengsel etter å ha sonet tre år for grovt overfall. Han blir løslatt to dager tidligere enn planlagt fordi hans kone, Laura, dør i en bilulykke. Shadow finner snart ut at Laura hadde et forhold til hans beste venn, som døde i samme bilulykke. Shadows planer for livet etter soning er forpurret: Han kan ikke vende tilbake til sin kone og hans beste venn kan ikke lenger tilby ham en jobb. Når mannen som sitter ved siden av ham på flyet hjem tilbyr ham en jobb som sjåfør, livvakt og håndtlanger, er det et tilbud Shadow ikke kan si nei til. Vel, han forsøker faktisk å nekte, men mannen vil ikke ta nei for et svar.

Det er snart klart at Shadows nye arbeidsgiver, som introduserer seg som Wednesday, ikke er et normalt menneske. Vi lærer at han er den norrøne guden Odin og besitter overnaturlig evner. Odin, viser det seg, er bare en av mange guder og overnaturlige vesener, fra den gamle verden, som fremdeles befinner seg i Amerika. «When the people came to America, they brought us with them,» forklarer Odin. «They brought me, and Loki and Thor, Anansi and the Lion-God, Leprechauns and Kobolds and Banshees, Kubera and Fraue Holle and Ashtaroth …»

Amerika, med andre ord ikke bare er en smeltedigel av raser: det er en smeltedigel av guder. Mens han jobber for Odin, møter Shadow blant annet en Leprechaun kalt Mad Sweeney, en østeuropeisk gud som heter Czernobog og egyptiske guddommer som Bast og Horus. Men kraften i disse gamle gudene er avtagende. De er redusert, på randen av utslettelse, fordi folk ikke tror på dem lenger. (Ideen om at gudene er bokstavelig talt brakt hit av troen – og slutter å eksistere hvis ingen tror på dem lenger – er også brukt i Small Gods, Terry Pratchett klassiske tegneserie som er en disseksjon av tro, filosofi og intoleranse.)

Nå er det nye guder i Amerika «clinging to growing knots of belief: gods of credit card and freeway, of Internet and telephone, of radio and hospital and television, gods of plastic and of beeper and of neon.» Odin ønsker å konfrontere de nye gudene før han og hans kamerater blir utslettet. Derfor må han og Shadow, stadig jaget av agenter fra de nye gudene, reise på tvers av Amerika, oppsøke de gamle gudene og be om hjelp. Den forestående konflikten ruver i horisonten, som en voksende stormsky.

Shadow blir involvert i kampen sammen med Odin, men hans rolle får snart en dypere betydning. Han har drømmer som innebærer at han vil spille en sentral rolle og, selvfølgelig, fordi han er helten i en fantasy roman, gjør han det. Gaiman liker å spille ut arketypiske fantasyhistorier med en moderne vri og American Gods er intet unntak: Shadow, som mange fantasy helter, vet ikke hvem faren er når historien begynner, men innen utgangen lærer han sin sanne natur. Og ved å bidra til å redde landet fra strid, klarer han løse sine egne konflikter og gjennomgå en rite av død og gjenfødelse. Gaiman håndterer alt dette fagmessig. Han kjenner reglene for sjangeren og er i stand til å både hedre den og leke med den. Han møter og overgår våre forventninger.

På et tidspunkt forteller noen Shadow at han egentlig ikke er i live, at han er et «big, solid, man-shaped hole in the world,» og det er nettopp hvordan Gaiman skildrer sin helt. Etter Shadows løslatelse, og dødsfallet til sin kone, er han nummen, på vakt og tom. Han føler ingen sterke følelser, men holder seg bare i bevegelse. Han er ikke «scared of what tomorrow might bring, because yesterday had brought it.» Følgelig har Gaiman en tendens til å beskrive hva Shadow gjør snarere enn hvordan han føler. Fortelleren er en frittlstående observatør, ikke en intim og allvitende en. Og til tider kan leseren føle seg for mye som en frittstående observatør i tillegg. Likevel blir hullet som er Shadow fyllt ut over tid, han blir en sympatisk, modig, individuel karakter og det ville være vanskelig å ikke juble for ham etter som det narrative bygger mot sitt stormende klimaks, når (i typisk Gaiman stil) mysterier blir forklart, de skjulte agendaer avslørt og prisen betalt.

Den sentrale historien i American Gods innebærer at Shadow blir involvert i konflikten mellom de gamle gudene og de nye gudene. Men dette er ikke den eneste historien boken forteller. Som han gjorde i The Sandman, hans største prestasjonså langt, inkluderer Gaiman en rekke korte side-historier innenfor rammen av hoved fortellingen. Og, som i The Sandman, er disse fortellingene ikke bare sidefyll: De støtter og utdyper temaene i romanen og er eksemplariske modeller av konsis historiefortelling.

Disse fortellinger-i-historien kan kalles «snakes’-hands», et begrep skapt av John Crowley i romanen Engine Summer for å beskrive de deler av en historie som avviker fra den viktigste narrative oppbyggingen, men som er fasinerende i sin egen rett. Crowleys antyder selv at «sometimes the snakes’-hands in a story are the best part, if the story is a long one.» De «snakes’-hands» du finner i American Gods er kanskje ikke den beste delen av denne lange romanen, men de er veldig fine. De er, for det meste, korte historier om forholdet mellom amerikanske innvandrere og mytiske vesener i deres hjemland. Alt fra en mammut hodeskalle tilbedt av de første menneskene som krysset Bering-landbroen til en Ifrit som møter en nyankommen arabisk invandrer i vår tids New York. Disse «snakes’-hands» hjelper til å generere en visjon om Amerika som et enormt, folkerike lappeteppe av innvandrerkulturer, et Babel av tro og legender fortalt i et mangfold av tunger. De hjelper forfatteren i hans oppgave å mythologisere Amerika uten å redusere virkeligheten av hva Amerika er. Det er ikke en lett oppgave, men Gaiman, i sitt beste og mest ambisiøse arbeid siden The Sandman, klarer det bra.

American Gods

Lagre